Старт «Атлантиса» должен был состояться еще в четверг, однако с тех пор неоднократно переносился. В воскресенье старт челнока был запланирован на 15:21 по местному времени (20:21 по Гринвичу). Однако на этот раз снова были зафиксированы проблемы с топливным датчиком, который в случае отказа какой-либо системы - например, утечки топлива - должен отключить двигатель. Эта аварийная система должна спасти корабль в случае пожара в топливной системе.

Предварительная дата новой попытки запуска «Атлантиса» - 2 января 2008 года. Ожидается, что шаттл будет помещен обратно со стартовой площадки в ангар вертикальной сборки для более тщательного обследования.

В состав экипажа «Атлантиса» входят американские астронавты Стивен Фрик, Алан Пойндекстер, Лилэнд Мелвин, Рекс Уолхейм, Стэнли Лав, а также астронавты Европейского космического агентства (ЕКА) гражданин Германии Ханс Шлегель и гражданин Франции Леопольд Эйартц. Челнок должен осуществить 11-дневную экспедицию и доставить на Международную космическую станцию (МКС) первую европейскую орбитальную лабораторию под названием «Колумб».

В этом году это должна быть уже четвертая миссия НАСА на околоземную орбиту. «Атлантис» должен доставить на МКС новых астронавтов, и забрать тех, чей срок пребывания подошел к концу. Возвращение корабля было запланировано на 17 декабря.

Европейская экспериментальная лаборатория, на создание которой ушло 880 млн. евро, будет пристыкована к МКС и предназначена для проведения опытов, которые невыполнимы в условиях гравитации. За ходом работ по присоединению «Колумба» к МКС будут наблюдать двое европейских космонавтов, включенных в команду шаттла. Один из них останется на станции на два-три месяца, другой вернется на Землю обратным рейсом челнока.

В ходе этого полета космонавтам предстоит совершить, по меньшей мере, три выхода в открытый космос. Также, если позволит время, космонавты совершат еще один выход для починки поворотного элемента солнечной батареи.

В качестве платы за доставку «Колумба» половина его исследовательских мощностей будет отведена для нужд НАСА. Этот блок станет второй лабораторией в составе международной космической станции. В 2001 году к ней был пристыкован американский модуль под названием «Дестини». В следующем году планируется ввод в строй еще одной исследовательской станции. Это будет японский модуль «Кибо». Из-за гигантского размера, его планируется доставлять на орбиту в три приема, сообщает Би-Би-Си.