Снежинки образуются из водяного пара, где центрами кристаллизации для них могут служить частички пыли или ионы газов. Поверхность растущего кристалла представляет собой сложный полужидкий слой, к которому молекулы воды могут как присоединяться, так и отделяться от него. Причем с наибольшей вероятностью молекулы воды прикрепляются к вогнутым поверхностям кристалла.

При разработке модели профессор Джанко Гравнер из Калифорнийского университета и Дэвид Гриффит из университета Висконсина-Мэдисона принимали во внимание эти факторы, а также учитывали температуру, атмосферное давление и плотность водяного пара. Варьируя эти параметры, ученым удалось воспроизвести снежинки естественных форм.

Ученые не пытались описать поведение каждой отдельной молекулы воды. Вместо этого они разбили пространство на трехмерные ячейки размером 1 мкм каждая. Моделирование одной снежинки занимает у обычного настольного компьютера около 24 часов машинного времени, сообщает ScienceDaily. Созданная учеными модель очень редко приводит к формированию «классических» шестиконечных «древовидных» или перистых снежинок. Удалось получить и несколько новых видов снежинок, которые почти не встречаются в природе из-за своей хрупкости.