Сотрудники РАН провели научные исследования по сбору проб кожи для генетического анализа у белух, летующих в Ульбанском заливе Охотского моря. Этот залив расположен между Сахалинским заливом и Удской губой, где, как показали исследования предыдущих лет, проводят лето разные стада белух.

Одной из главных задач экспедиции был ответ на вопрос: «К какому из этих двух стад относятся белухи из Ульбанского залива»? Не исключено, что эти животные составляют независимую группу и в летнее время не встречаются со своими западными и восточными «соседями».  Результаты авиационных учетов белух 2009- 2010 гг. показали, что летом в Ульбанском заливе одновременно может находиться более 1000 животных.

По предварительным наблюдениям зоологов, белухи Ульбанского залива отличаются от животных, проводящих лето в Сахалинском заливе: у них различны тип и частота повреждений кожных покровов. Результаты генетических исследований по собранному этим летом материалу – а это более 60 проб кожи от белух разного возраста и пола! – позволят определить статус «ульбанских» белух.

В заливе нет ни одного населенного пункта, присутствие человека ограничено деятельностью лишь соседствующих сезонного рыбного завода и небольшой станции старательской артели, расположенных в 15 км от вершины залива. Возможно поэтому животные здесь не боятся лодок (в отличие от белух Сахалинского залива, где подойти к животному ближе, чем на 100 метров, считается удачей). В Ульбанском - напротив, ученым нередко приходилось «убегать» от особо игриво настроенных молодых особей. Белые киты стремились прикоснуться к винту мотора и даже укусить баллон надувной лодки. Обыкновенно осторожные самки с детенышами также вели себя «безрассудно», сами интересовались лодкой и позволяли детенышам подходить к мотору на расстояние нескольких метров.

В радиусе проведения работ по сбору биопсии наблюдалось до 150 животных; около половины из них составляли детеныши и ювенильные особи. Все белухи, у которых были взяты пробы кожи, были сфотографированы для последующей идентификации.

Помимо изучения белух в Ульбанском заливе были проведены наблюдения за гренландскими китами, популяция которых в Охотском море находится под угрозой исчезновения, а также за косатками плотоядного экотипа. Эти хищники периодически заходили в залив для охоты на китов и тюленей.

Учеными были также собраны костные фрагменты скелетов китообразных и китовый ус на береговой линии протяженностью 10 км (по юго-западному берегу залива в районе базирования экспедиции).

Следует отметить, что все работы осуществлялись силами двух человек: один одновременно управлял навесным мотором лодки и осуществлял отбор проб из арбалета, а второй зоолог – фотографировал, вел все записи, а также сортировал и упаковывал пробы.