Жизнь на планете разделена на три надцарства одноклеточных организмов: бактерии, археи, эукариоты. Однако ученые пока не решаются отнести вирусы к живым организмам, именуя их инфекционными агентами ввиду особенностей их воспроизведения: размножаться они могут исключительно внутри клеток хозяина. Тем временем, недавние открытия заставляют слегка усомниться в привычном восприятии и природе вирусов.

Французские микробиологи из Университета Экс-Марсель Жан-Мишель Клавери и Шанталь Абержель открыли в 2011 году крупный вирус Megavirus chilensis, заражающий и уничтожающий амеб. Обнаружили гигантский вирус Пандоры (Pandoravirus salinus) внутри амёбы, жившей на поверхности контактной линзы женщины, которая болела воспалением роговицы.

Вирус отличается необычно большими размерами – примерно 1 микрометр в длину и 0,5 микрометров в ширину, геном его состоит из 1,9-2,5 миллионов оснований. Мегавирус внешне напоминает бактериальную клетку и выглядит как большое темное пятно. Однако размеры его превышают размеры некоторых эукариотических клеток.

Уникальность вируса Megavirus chilensis в его генах: лишь 7% их них были ранее известны науке,  что может свидетельствовать о его внеземном происхождении, сообщает GlobalScience.ru со ссылкой на журнал Science.

"Мы долгое время не могли понять, что это за гены. Открытие этих гигантских вирусов можно сравнить с открытием ящика Пандоры. Мы даже не представляем себе, что произойдет с биологией после более подробного изучения вирусов", - отметил Клавери.

Между тем, для вирусов Пандоры не характерны признаки присущие клеточным организмам, таким как бактерии. Они не вырабатывают собственные белки, энергию посредством аденозинтрифосфат и не размножаются делением клеток. Тем не менее, они обладают несколькими ключевыми генами, и у них есть вирусный цикл жизни.

"Жизнедеятельность" вирусов предусматривает опустошение клеток хозяина, путем поглощения белков и ДНК. Разрушая ядро "атакуемой" клетки вирус Пандоры "размножается" до нескольких сотен копий, оставляя при этом клетку открытой.

Гипотеза, рассматриваемая учеными в настоящее время, предполагает происхождение вирусов Пандоры от полноценных клеток. В случае ее подтверждения последует следующее заключение: предок гигантских вирусов в значительной степени отличался от предков бактерий, предков архей и эукариотов.

В более ранних исследованиях было выяснено, что вирусы, связанные с возбудителями инфекций, выполняют важную функцию в океане. Без нее жизнь на Земле была бы невозможна.