Профессор Carnegie Mellon University Скотт Фальман утверждает, что он изобрел его в 1982 году. На странице, посвященной смайлику, Фальман утверждает, что в 11:44 утра 19 сентября 1982 года в ходе дискуссии об ограничениях онлайнового юмора он написал: "Предлагаю использовать следующую последовательность символов для обозначения шуток: :-). Смотреть на него надо, наклонив голову влево", - отметил он.

Предложение позволило пользователям сети сжато выражать свои эмоции, в том числе и отрицательные, изменив скобку на "(". В университете Carnegie Mellon утверждают, что из их кампуса смайлик разошелся по всему ученому сообществу в США, и затем вследствие развития интернета вышел в свет.

Специалистам по компьютерам и истории лингвистики, опрошенным АР, не удалось подтвердить либо опровергнуть авторство Фальмана. Сам он на странице смайлика утверждает: "Мне не удалось найти серьезные доказательства того, что предложенная мной последовательность символов использовалась до моего сообщения, и я не встречал никого, кто бы утверждал, что изобрел смайлик раньше, чем я. Однако всегда существует возможность, что кому-то в голову пришла та же идея".

Чтобы отметить 25-летний юбилей, университет проводит конкурс по инновациям в технологическом общении тет-а-тет - The Smiley Award. Главный приз - 500 долларов.

Эксперты-лингвисты отмечают, что смайлик и прочие эмотиконы - значки для обозначения эмоций - позволили людям четче выражать свои чувства на письме, в электронных сообщениях или переписке на форумах. С их помощью можно передать оттенки, которые в противном случае не позволили бы понять собеседника - то, что в личной беседе передается интонацией или выражением на лице.

Современные программы для общения в реальном времени предоставляют обширный набор "смайликов", которые выражают самые разные эмоции. "Я наблюдал, как маленькая идея, которую я придумал второпях, распространялась по миру. Иногда я задаюсь вопросом, сколько миллионов людей за минувшие 25 лет печатали эти символы и сколько наклоняли голову, чтобы прочитать смайлик", - говорит Фальман.
Эмми Вайнберг из Университета Мерилэнда говорит: "Эмотиконы определенно оказывают влияние на то, как общаются люди. Их нужно учитывать при обработке языковой информации".