Оппозиция интерпретировала это как свидетельство консервации власти в руках правящего слоя на годы вперед, грозящее кризисами, а экономисты - еще и как перспективу перехода к парламентской республике и гарантию процветания для инвесторов.

Путин выступил на прошедшем в стиле съездов КПСС собрании пропрезидентской партии "Единая Россия" и внял мольбам делегатов возглавить партсписок на выборах 2 декабря в Думу. "Я с благодарностью принимаю ваше предложение возглавить список "Единой России", - сказал президент.

Путин обязан покинуть пост после двух сроков подряд, но обещал сохранить политическое влияние в стране. Однако он не детализировал, в каком качестве и на пресс-конференциях уклонялся от прямого ответа.
На предвыборном съезде единороссов глава государства подтвердил одну из популярных версий, согласившись стать премьер-министром - утверждаемым Думой по предложению президента.

Согласно опросам избирателей, единороссы и другие лояльные Кремлю силы после выборов сохранят подавляющий перевес в новом составе нижней палаты парламента. Таким образом, препятствий карьерным планам Путина не ожидается.

"Возглавить правительство - это вполне реалистичное предложение", - сказал действующий глава государства.

"Об этом пока рано думать, нужно два условия: "Единая Россия" должна победить на выборах, президентом (в марте 2008 года) должен быть избран порядочный, дееспособный, эффективный человек, с которым можно было бы работать в паре", - уточнил он.

Оппозиция и Запад обвиняют Путина в отступлении от демократии, оберегавшейся первым президентом России Борисом Ельциным, в пользу авторитарного стиля правления и государственного патернализма в экономике.

Аналитики объясняли недавнюю смену главы правительства на мало известного широкой аудитории чиновника Виктора Зубкова стремлением Путина подготовить политическую марионетку с целью облегчить себе возвращение во власть после конституционной паузы.

Эта версия подтверждается, говорит один из лидеров Союза правых сил Борис Немцов, указывающий на риски конструкции.

"Марионеточный президент при сильном премьере, а именно эту конструкцию он хочет - это двоевластие. Двоевластие всегда приводило к смуте", - сказал он Рейтер.

"У президента, каким бы он слабым не был, будет команда. Это будет борьба кланов. Они ввергают страну в перманентный кризис."
По мнению "яблочника" Сергея Иваненко, "все это направлено на сохранение власти Путина и его группировки".

"Это своеобразный третий срок", - сказал он.

Путин и много раз до этого подчеркивал, что против изменения Конституции. Аналитики сомневаются, что таковые ему вообще понадобятся "Если это случится, то будут установлены принципы, согласно которым ведущие парламентские фракции избирают премьер-министра.., так работает парламентская система. Однако...это означает весьма большие изменения в конституционном устройстве. Я не называю это демократией - это что-то другое", - сказал Иэн Хэйг из нью-йоркского Firebird Management.

"Не очень понятно, что будет со статусом президента. Нельзя исключать, что президент будет номинальной фигурой, но без изменений Конституции это сложно", - поддерживает это мнение Станислав Пономаренко из ING.

Юлия Цепляева из Merril Lynch и замгендиректора Центра политических технологий Борис Макаренко сомневаются, что для 54-летнего Путина пост премьер-министра - предел мечтаний после восьми лет в президентском кресле, и полагают, что он постарается либо со временем вернуть себе формальный пост главы государства, либо получить аналогичные полномочия.
"При нашем политическом обустройстве роль председателя правительства - она не самая главная, прямо скажем. Для Путина это явное понижение", - говорит Цепляева.

"Возможно, это некое изменение движения к более парламентской республике: роль премьера будет повышаться. То, что пытались сделать в Украине. При такой сильной поддержке со стороны населения этот сценарий становится одним из вероятных", - полагает Евгений Гавриленков из Тройки-Диалог.

Путин на съезде потрафил избирателям, пообещав делиться государственным доходами с социальной сферой и вновь очертил водораздел между властью и бизнесом, отведя последнему функцию лишь генератора инвестиций в предложенные Кремлем проекты, вновь пообещав взамен победить коррупцию.

Однако опросы показывают , что бизнесмены усвоили уроки "дела ЮКОСа", ставшего символом новых взаимоотношений бизнеса и государства и готовы вкладывать в богатую нефтью и переживающую потребительский бум Россию, невзирая на риски коррупции и национализации.

"Рынку нравится все, что делает Путин", - констатировал Хэйг из Firebird.